«Θα σας ανακοινώσω την απόφασή μου την Παρασκευή», είπε ο Ρικ Πιτίνο πριν αναχωρήσει για τις ΗΠΑ, στα επινίκια του 38ου πρωταθλήματος. Ο έμπειρος κόουτς τήρησε μεν τη δέσμευσή του, αλλά η τελική απάντηση δεν ήταν αυτοί που ίσως ονειρεύονταν οι οπαδοί, οι παίκτες αλλά και η διοίκηση. Ο 67χρονος Αμερικανός -με ιταλικές ρίζες- hall of famer, χαιρέτισε ευγενικά, έφυγε σαν φίλος αποχαιρετώντας τον Παναθηναϊκό. Μέσα σε έξι μήνες, ο Παναθηναϊκός και συνάμα το ελληνικό μπάσκετ, έλαβαν πολλά από την προσωπικότητά του και τις γνώσεις του. Το ίδιο συνέβη και αντιστρόφως, με τον Πιτίνο να προσθέτει στη συλλογή του άλλα δύο τρόπαια και αρκετές νέες εμπειρίες που ίσως γράψει σε κάποιο από τα επόμενα βιβλία του.

Μέσα σε έξι μήνες, πρόλαβε να αφήσει ποικιλοτρόπως το σημάδι του στα εγχώρια τεκταινόμενα. Πήρε τον Παναθηναϊκό σχεδόν αποκλεισμένο και τον έφερε στην οκτάδα και στα πλέι οφ της Euroleague, επιτρέποντας στους «πράσινους» να ρίξουν τη «ζαριά» τους απέναντι στη Ρεάλ. Μίλησε αρκετά για τα περίφημα «deflections», έβγαλε… χολιγουντιανά παρατσούκλια στους παίκτες, έριξε μυθικές ατάκες σχεδόν σε κάθε συνέντευξη Τύπου, εξέφρασε ανοιχτά την αντίθεσή του για ορισμένα γεγονότα ξένα προς την κουλτούρα του (αποχώρηση ομάδας από το ημίχρονο, κάπνισμα σε κλειστούς χώρους) και στο τέλος, αφού ευχαρίστησε άπαντες, ανακοίνωσε πως θα ήταν προτιμότερο για εκείνον να μείνει στα «γνώριμά» του «λημέρια».

Στο διάστημα της παραμονής του εδώ, ο Ρικ Πιτίνο άλλαξε πολλά, είπε επίσης πολλά, πετυχημένα κυρίως και φρόντισε να συνοδεύσει και να αποδείξει με τον καλύτερο τρόπο το legacy που τον συνόδευε από τις ΗΠΑ, όταν οι περισσότεροι δεν γνώριζαν ακριβώς… τι εστί Πιτίνο. Το panathinaikos24.gr συγκέντρωσε τις καλύτερες ατάκες και στιγμές του -πρώην- πλέον κόουτς του «εξάστερου» και σας τις παρουσιάζει…

«Όλοι στέκεστε και βλέπετε έναν τύπο»

Ντεμπούτο στα βαθιά για τον δύο φορές πρωταθλητή NCAA. Παναθηναϊκός εναντίον ΤΣΣΚΑ Μόσχας στο ΟΑΚΑ, με τα προγνωστικά να είναι εναντίον των «πρασίνων». Τελικά, στην πρώτη του Πιτίνο, ο Παναθηναϊκός καταφέρνει να νικήσει την αρκούδα, προσφέροντας μάλιστα και ορισμένες στιγμές θεάματος, με απλό μπάσκετ, βασισμένο στα fundamendals και τα deflections… στα οποία ο 67χρονος βασίζει τον αμυντικό προσανατολισμό του. Στην πρώτη του παρουσία στον πράσινο πάγκο, δεν δίστασε να βάλει τις φωνές προς τους παίκτες του, όταν οι Ρώσοι πλησίασαν στους δύο πόντους:

«Όλοι στέκεστε και βλέπετε έναν τύπο. Αυτό δεν είναι επίθεση. Αφήσατε μια διαφορά δέκα πόντων, γιατί βλέπετε έναν παίκτη να παίζει»…

Ο Skywalker/Mighty Mouse, ο Flash Gordon και οι υπόλοιποι…

Η επιρροή του Πιτίνο στον τρόπο παιχνιδιού του Παναθηναϊκού πήρε τον χρόνο της για να δομηθεί, αλλά όσον αφορά τον ψυχολογικό τομέα και το κλίμα στα αποδυτήρια, το πράγμα είχε… φανεί από νωρίς. Πριν καν κλείσει μήνα στον πάγκο της ομάδας, ο Πιτίνο είχε «βαπτίσει» Flash Gordon τον Θανάση Αντετοκούνμπο, ενώ ιδιαίτερη συμπάθεια είχε δείξει στον Λούκας Λεκαβίτσιους. Στην αρχή, ήταν ο «Luke Skywalker» του ρόστερ, ενώ στη συνέχεια, του δόθηκε και το προσωνύμιο «Mighty Mouse». «O δικός μας Mighty Mouse είναι ο Λεκαβίτσιους και πρέπει να είναι στόχος για όλα τα παιδιά να γίνουν ένας Mighty Mouse. Είναι ένας άνθρωπος με μεγάλη καρδιά σε μικρό πακέτο…»

Το κρασί, η τσικουδιά τα πούρα…

Ο Παναθηναϊκός περνά ένα δύσκολο βράδυ κόντρα στη Μπάγερν στο ΟΑΚΑ (77-67) και ο Ρικ Πιτίνο δηλώνει για πρώτη φορά απογοητευμένος. Φυσικά, συνοδεύει τα συναισθήματά του με μια μεγάλη ατάκα: «Απόψε δεν είμαι χαρούμενος. Όταν κάνουμε λάθη και δίνουμε ριμπάουντ ύστερα από βολές… Τι να πω. Δεν υπάρχει αρκετό κρασί σε όλη την πόλη για εμένα απόψε». Λίγους μήνες αργότερα, είχε αναφερθεί στον Ίαν Βουγιούκα και στις κακές συνήθειές του, χρεώνοντας στον έμπειρο σέντερ, προφανώς για χιουμοριστικούς λόγους, το κακό συνήθειο του καπνίσματος πούρων. Η εν λόγω ατάκα παρεξηγήθηκε, ωστόσο δεν ήταν παρά μια προσπάθεια για χιούμορ από τον πρώην πράσινο κόουτς. Τέλος, στις αρχές Μαρτίου, ο Ρικ Πιτίνο είχε την ευκαιρία να γευτεί τσικουδιά, ελέω της μετάβασης της αποστολής στο Ρέθυμνο για το ματς με την ομώνυμη ομάδα: «Ναι, δοκίμασα. Είναι σαν την ιταλική γκράπα. Και παίξαμε σαν να ήπιαμε 100 γαλόνια απ’ αυτό απόψε», είπε ο Πιτίνο χαρίζοντας και μια «μπηχτή» στους παίκτες του για την απόδοσή τους.

Το συμβόλαιο του Καλάθη, ο Μάτζικ και ο Λάρι Μπερντ

Αν κάτι μάθαμε από το διάστημα της παρουσίας του Πιτίνο στην Ελλάδα, ήταν πως είχε… εύκολη την ατάκα. Για την ακρίβεια, υπήρξαν και οι περιπτώσεις που έκαναν ακόμη και τους συμπατριώτες του να απορήσουν, όπως όταν παρομοίασε τον Καλάθη με τους Μάτζικ και Μπερντ, όσον αφορά την ευχέρεια του Νικ στις ασίστ: «Έχω κοουτσάρει κόντρα στον Μάτζικ Τζόνσον, τον Λάρι Μπερντ, τον Μόρις Τσικς, τον Αϊζάια Τόμας, ορισμένους από τους θρύλους του αθλήματος… Ο Καλάθης πασάρει καλύτερα από όλους όσους έχω δει στη ζωή μου». Ο Νικ Καλάθης έχαιρε της εκτίμησης του Πιτίνο, κάτι που είχε φανεί από την αρχή, με τον κόουτς να αναφέρει το εξής μετά τη νίκη επί της ΤΣΣΚΑ: «Ο Καλάθης δεν ξέρω πόσα παίρνει, αλλά τα αξίζει όλα, μέχρι το τελευταίο σεντ».

«Θα βάλω για 40 λεπτά τους παίκτες του Ολυμπιακού»

Τρεις ημέρες πριν από τη διεξαγωγή του περίφημου ημιτελικού Κυπέλλου στο ΟΑΚΑ, ο Ρικ Πιτίνο, ως κόουτς στο All Star Game αστειεύτηκε σχετικά με τη χρησιμοποίηση των παικτών του Ολυμπιακού, οι οποίοι θα βρίσκονταν στην ομάδα του. «Οι παίκτες του Ολυμπιακού θα παίξουν σε όλο το ματς σήμερα και στα 40 λεπτά. Και θα πρεσάρουμε σε όλο το γήπεδο». Πάντως, στις 13/2, ο Ολυμπιακός πήρε την πρωτοφανή απόφαση να μην βγει στο παρκέ για το δεύτερο ημίχρονο, κάτι που -φυσικά- θεωρήθηκε ως παράλογο και «ξένο» για τον Πιτίνο:

«Όχι, δεν το έχω ξαναδεί αυτό. Είμαι απογοητευμένος. Αγαπάω το μπάσκετ, δεν μου άρεσε αυτό που έγινε. Πήγαμε στον Ολυμπιακό και μας κέρδισαν καθαρά, ήταν καλύτερα προετοιμασμένοι. Τα παιχνίδια πρέπει να γίνονται στο παρκέ. Δεν μου αρέσει το μήνυμα που στάλθηκε σήμερα. Πρέπει να σέβεσαι το παιχνίδι. Έχω σεβασμό για τους παίκτες και τους προπονητές του Ολυμπιακού, αλλά έχω απογοητευτεί. Δεν μου αρέσει που το παιχνίδι δεν ολοκληρώθηκε», ανέφερε χαρακτηριστικά στις δηλώσεις του το βράδυ της 13ης Φεβρουαρίου.

«Το γ@μ… το ταμπλό ήταν εκεί»

Στα μέσα Μαρτίου, ο Παναθηναϊκός ταξιδεύει στη Μόσχα για να αντιμετωπίσει την ΤΣΣΚΑ. Τότε, άπαντες είχαν βγάλει στη φόρα τις σημειώσεις τους, ώστε να δουν πως μπορεί η ομάδα να πάρει την πρόκριση, θεωρώντας ουσιαστικά το ματς με τους Ρώσους ως πιθανό για μια ήττα «εντός προγράμματος». Ο Καλάθης είχε άλλη άποψη όμως και το buzzer beater τρίποντό του «ξέρανε» τους γηπεδούχους και παράλληλα μετέτρεψε σε… μπετόν-αρμέ τις πιθανότητες της ομάδας για είσοδο στην οκτάδα. Στα αποδυτήρια, ο Πιτίνο μπήκε κατενθουσιασμένος και είπε τα εξής στους παίκτες του: «Δεν είχαμε κερδίσει εδώ τα τελευταία οκτώ χρόνια. Σας είπα να μείνουμε κοντά, σας είπα ότι δεν θα χάσουμε ξανά. Το γ@μημ$νο ταμπλό ήταν εκεί».

Huge win for Panathinaikos BC OPAP☘💪

Julkaissut Panathinaikos BC Perjantaina 15. maaliskuuta 2019

Ο νταμπλούχος κύριος Πιτίνο

Στις 17 Φεβρουαρίου, ο Παναθηναϊκός επικρατεί του ΠΑΟΚ με 79-73 στον τελικό του Κυπέλλου Ελλάδος και κατακτά τον πρώτο τίτλο της σεζόν. Αυτή ήταν η πρώτη επιτυχία του Πιτίνο εκτός συνόρων, με τον Αμερικανό να μη διστάζει να συγχαρεί τον ΠΑΟΚ για την προσπάθεια που κατέβαλε. «Θέλω να συγχαρώ τον ΠΑΟΚ! Έκαναν φοβερή δουλειά σε όλο το ματς και ήταν τρομεροί πίσω από τα 6.75, αλλά και τακτικά. Εμείς κάναμε μεγάλη εμφάνιση στα δύο τελευταία λεπτά του ματς». 

Λίγους μήνες αργότερα, ο Πιτίνο θα κατακτούσε και το πρωτάθλημα με τον Παναθηναϊκό: «Είχα έναν αριθμό στόχων όταν ήρθα και τους πετύχαμε όλους. Το Κύπελλο, το σερί μας και το πιο σημαντικό, η βελτίωση όλων των παικτών. Είμαι πολύ ευχαριστημένος για τον Νικ Καλάθη και τους βετεράνους μας. Είπα στην ομάδα μου πως προπονώ τόσα χρόνια, αλλά ανυπομονούσα για κάθε προπόνηση μαζί τους, εξαιτίας της θέλησής τους να μάθουν και να βελτιωθούν. Έμαθα πολλά, έμαθα κάτι καθημερινά. Πάντα μαθαίνω, πάντα κυνηγώ το καλύτερο», δήλωσε στη συνέντευξη Τύπου μετά το Game 3 με τον Προμηθέα.

Η κυρία Πιτίνο και η φαμίλια

Απ’ όταν άρχισαν να φαίνονται τα πρώτα αποτελέσματα της δουλειάς του και εν μέσω της περιόδου όπου ο Παναθηναϊκός έκανε το ντεμαράζ του για να προλάβει την οκτάδα, άρχισαν οι πρώτες ερωτήσεις από τους δημοσιογράφους, σχετικά με το μέλλον του. Άλλοτε, ο Πιτίνο παρέπεμπε τις ερωτήσεις για το τέλος της σεζόν, ενώ ορισμένες φορές, χρησιμοποιούσε και τη… γυναίκα του ως «ρυθμιστή» για το επαγγελματικό του μέλλον. «Ήρθα τα Χριστούγεννα και άφησα την οικογένειά μου. Αν η σύζυγός μου με χωρίσει θα μείνω εδώ τα 10 επόμενα χρόνια! Πιστεύω ότι μπορεί να θέλει τα χρήματα της διατροφής, οπότε είναι μια πιθανότητα», δήλωνε στα τέλη του Ιανουαρίου. Η σημασία που είχε για εκείνον η γνώμη της οικογένειάς του, φάνηκε και από τις δηλώσεις του μετά την κατάκτηση του πρωταθλήματος, όπου και τόνισε ότι θεωρεί χρέος του να πραγματοποιήσει οικογενειακό συμβούλιο ώστε να δει τι θα κάνει…

Ρικ Πιτίνο & Δημήτρης Γιαννακόπουλος: Μια σχέση αλληλοεκτίμησης

Ο Δημήτρης Γιαννακόπουλος αποφάσισε να ρισκάρει, κάνοντας τον Δεκέμβρη του 2018 την κίνηση να φέρει στην Ελλάδα ένα όνομα σαν τον Ρικ Πιτίνο. Από τις πρώτες του δηλώσεις και ιδίως τα «τιτιβίσματά» του, ο Αμερικανός κόουτς υπογράμμιζε τις συζητήσεις που είχε με τον ισχυρό άνδρα της πράσινης ΚΑΕ, οι οποίες τον έφεραν ως εδώ. Κατά τη διάρκεια της παραμονής του στην ομάδα, ο Δημήτρης Γιαννακόπουλος εκφράστηκε με τα καλύτερα λόγια, είτε ενώπιον των ΜΜΕ, είτε μέσω του προφίλ του στο instagram. Το ίδιο συνέβη και με τον Πιτίνο, που μάλιστα, αποκάλυψε πριν από λίγες ημέρες μία στιχομυθία από μεταξύ τους συζήτηση:

«Συναντήθηκα με τον Δημήτρη Γιαννακόπουλο. Μου έδωσε το μπάτζετ της επόμενης σεζόν. Και αφού έκλαψα, του είπα: «Γιατί το κάνεις αυτό; Γιατί βγάζεις 10-12-13 εκατομμύρια δολάρια από την τσέπη σου και τα χάνεις; Δεν βγάζει νόημα. Είναι τρελό. Πρέπει να σε δει γιατρός».

Μου είπε: «Κόουτς, η κληρονομιά του πατέρα μου είναι πιο σημαντική από ό,τι κάνω στη ζωή μου. Οι οπαδοί του Παναθηναϊκού είναι πιο σημαντικοί από εμένα στη ζωή μου. Δεν μπορώ να σου δώσω όσα οι άλλες ομάδες στους προπονητές τους. Αλλά, θα ήθελα να σε πληρώσω τρεις φορές παραπάνω από το συνολικό μπάτζετ τους».

Είμαι πολύ μεγάλος πια. Τα χρήματα δεν έχουν τόση σημασία. Όσα είπε για την πίστη στον πατέρα του και τους φιλάθλους… Αυτό ήταν το πρώτο meeting. Έφυγα με τεράστιο σεβασμό για εκείνον. Βάζει τον πατέρα του και τον κόσμο πάνω από εκείνον. Αυτό σημαίνει τα πάντα για εμένα».

Αν και έμεινε μόλις έξι μήνες στον πάγκο του Παναθηναϊκού, ο hall of famer κόουτς κατάλαβε από την αρχή τι εστί οικογένεια Γιαννακόπουλου, τόσο για τον σύλλογο, όσο και για το ελληνικό μπάσκετ. Μετά την πρώτη του νίκη ως προπονητής της ομάδας, ο Θανάσης Γιαννακόπουλος έτρεξε να τον συγχαρεί, αγκαλιάζοντάς τον, σε μια από τις τελευταίες παρουσίες του στο παρκέ, λίγους μήνες πριν φύγει από τη ζωή. Κατά τη διάρκεια της θητείας του στον «εξάστερο». Η παρακάτω φωτογραφία, ήταν μία από τις πιο δυνατές της χρονιάς.

Το φινάλε…

Αφού λοιπόν κατέκτησε το νταμπλ, έφερε τον Παναθηναϊκό στα πλέι οφ και μια ανάσα από το μπρέικ στο πρώτο ματς της σειράς με τη Ρεάλ (εκεί όπου ίσως, άλλαζε ο ρους της ιστορίας), ο Ρικ Πιτίνο έπρεπε να πάρει το μεγάλο decision. Ζήτησε διορία μερικών ημερών, καθώς έπρεπε να επιστρέψει στη βάση του και να τα πει με την οικογένειά του. Η παρουσία του στον πάγκο του τριφυλλιού, λειτούργησε λυτρωτικά για τον ίδιο, ο οποίος είχε αναφέρει δεκάδες φορές (λίγες περισσότερες από τη φράση για τα deflection) ότι το μπάσκετ είναι η ζωή του. Στον Παναθηναϊκό βρήκε το κέφι του, ενώ κατά τη διάρκεια της θητείας του εδώ, το όνομά του στις ΗΠΑ, είχε αρχίσει να παίζει και πάλι δυνατά για πολλά πρότζεκτ.

Πολλά είδαν τα μάτια του, στους έξι μήνες που κάθισε εδώ. Πράγματα πρωτόγνωρα, εντυπωσιακά αλλά και ορισμένα ξένα για την κουλτούρα του. Σημασία έχει πως ο Ρικ Πιτίνο ήρθε και όχι απλά «ακούμπησε», αλλά μπόρεσε να βάλει, έστω και σε πολύ σύντομο χρονικό διάστημα, την υπογραφή του σε μια σελίδα από τις εκατοντάδες που έχουν γραφτεί για τον μεγαλύτερο σύλλογο της Ελλάδος. Γι’ αυτό και ο κόσμος προσπάθησε όσο τίποτα να κάνει το «κομμάτι» του και να προσπαθήσει να τον «πείσει». Το twitter γέμισε με το hashtag «PitinoStay», ενώ αρκετοί παραδέχθηκαν ότι όσο πλησίαζαν οι ημέρες για την ανακοίνωση του Pitino’s decision, τόσο περισσότερο πατούσαν το «F5» μπας και πεταχτεί στην οθόνη τους το νέο που περίμεναν…

Όμως, ο Ρικ Πιτίνο, ο ατακαδόρος, ευφυής, παθιασμένος με το μπάσκετ και τη ζώη και influencer (με την καλή έννοια) του αθλήματος, πήρε την απόφαση να αποχαιρετίσει τον Παναθηναϊκό, τη διοίκηση, τον κόσμο, την Αθήνα… Όχι σαν εχθρός, ούτε ως αδιάφορος. Αλλά σαν ένας φίλος που αγάπησε τον Παναθηναϊκό, τους Έλληνες και την Ελλάδα, αλλά που ίσως δεν μπόρεσε να μας κατανοήσει σαν λαό…