«Για μια καλύτερη ζωή». Αυτή είναι η ευχή που ακούγεται από τα χείλη κάθε μετανάστη, ο οποίος αφήνει τις ρίζες του αναζητώντας ένα καλύτερο μέλλον για εκείνον και κυρίως για την οικογένειά του. Για μια καλύτερη ζωή λοιπόν, πάρθηκε η απόφαση από την οικογένεια Ζαχίντ, η οποία προτού ο νέος ποδοσφαιριστής του Παναθηναϊκού γεννηθεί, έκανε το μεγάλο βήμα αφήνοντας τη Λάλα Μούσα του Πακιστάν για το Όσλο. Ο πατέρας και η μητέρα του Γκαγιάς διένυσαν απόσταση σχεδόν 5.500 χιλιομέτρων, χτίζοντας στη Νορβηγία μια νέα πραγματικότητα, η οποία λίγο καιρό αργότερα θα περιελάμβανε ένα νέο μέλος που στο μέλλον θα πρωταγωνιστούσε εντός των αγωνιστικών χώρων. Κλωτσώντας μια μπάλα, η γλώσσα της οποίας είναι παγκόσμια και «αγκαλιάζει» τους πολίτες όλου του κόσμου. Αρκεί να της «μιλάνε», κάτι που ισχύει στο έπακρο με την περίπτωση του Γκαγιάς. Ας πάρουμε όμως την ιστορία από την αρχή.

Στις 8 Σεπτεμβρίου του 1994, ο Γκαγιάς Ζαχίντ βλέπει στο Όσλο το πρώτο φως της ζώης και μεγαλώνοντας αρχίζει να ερωτεύεται τη στρογγυλή θεά, με παραίνεση των δικών του ανθρώπων. Σε αντίθεση με τα όσα συμβαίνουν σε πολλά άλλα σπίτια, όταν ο εκάστοτε μικρός ανακοινώνει την απόφασή του να «παντρευτεί» τη μπάλα, αντί να προσπαθήσει να πιάσει τα «γκέμια» μιας σταθερής ζωής, επιλέγοντας ένα λιγότερο ρισκαδόρικο επάγγελμα. Οι γονείς του Ζαχίντ δεν ήταν αυτής της λογικής. Ο γιος του Μοχάμεντ και της Ναζία θα γινόταν ποδοσφαιριστής, αφού το ήθελε τόσο πολύ.

Η επιλογή μιας ποδοσφαιρικής καριέρας αποτελεί ένα από τα ρίσκα που ουδείς μπορεί να προβλέψει άμεσα το αποτέλεσμά του. Αρκεί μια «στραβή», μια «κακιά στιγμή» ώστε να γυρίσουν όλα ανάποδα. Αλλά για τον Γκαγιάς και την οικογένειά του, οι εν λόγω φόβοι δεν υπήρχαν ως «μονάδες μέτρησης». Εξάλλου, λίγα χρόνια νωρίτερα, είχε παρθεί μια απόφαση μεγαλύτερου κιόλας ρίσκου, που έφερε τη φαμίλια 5.500 χιλιόμετρα μακριά από τις ρίζες της. Και κάπως έτσι, ο Γκαγιάς αρχίζει να κάνει τα πρώτα του ποδοσφαιρικά βήματα, βρίσκοντας στη Βαλερένγκα την πρώτη του οικογένεια εντός των τεσσάρων γραμμών. Η ψυχοσύνθεση της Σκανδιναβικής σχολής είχε περαστεί ως πληροφορία στο μυαλό του Ζαχίντ, αλλά σε ποδοσφαιρικό επίπεδο, εκείνος είχε και στοιχεία εξωτικά. Ο έλεγχος της μπάλας, η καλή πάσα, η δυνατότητα για το απρόβλεπτο φάνηκαν από νωρίς και εφ’ όσον συνδυάστηκαν με σκληρή, δομημένη και προπαντώς καθημερινή δουλειά, όλα έγιναν πιο εύκολα…

Στα 18 του θα κάνει το ντεμπούτο του με την ανδρική ομάδα της Βαλερένγκα. Θ’ ακολουθήσουν άλλες 126 με τη νορβηγική ομάδα, συνοδευόμενες με 34 γκολ και 30 ασίστ. Κι όσο συνέχιζε να θαμπώνει με τις εμφανίσεις του, μάζευε με περισσότερη ευκολία τις κλήσεις για τα μικρά κλιμάκια της εθνικής ομάδας της χώρας. Έχοντας ως προίκα τις 23 εμφανίσεις με τις Κ-19 και Κ-21 παίρνει μέρος στην αποστολή της ανδρών, καταγράφοντας ένα τιμητικό πέρασμα ως αλλαγή στο φιλικό με τον Παναμά τον Ιούλιο του 2018. Πέραν της εθνικής ομώς, υπήρχαν και τα «ραντάρ» των ευρωπαϊκών υπερδυνάμεων που ήταν… ορθάνοιχτα.

Στους πρώτους μήνες του 2017, ο Ζαχίντ έμαθε ότι έχει προσελκύσει το ενδιαφέρον ολόκληρης Μάντσεστερ Σίτι. Οι «Πολίτες» πλησίασαν έναν πολίτη του κόσμου, του προσέφεραν όλα όσα θα ήθελε ένας παίκτης σε ηλικία 22 ετών, τονίζοντας ότι θα τον παραχωρήσουν ως δανεικό για να «ψηθεί» στις απαιτήσεις του υψηλού επιπέδου. Κι αν τα κατάφερνε, τότε θα βρισκόταν στο rotation μιας από τις πιο λαμπερές ομάδες του πλανήτη. Ωστόσο το deal δεν έκλεισε, αν και οι δύο πλευρές είχαν δώσει τα χέρια, με τον ποδοσφαιριστή να αναφέρει αργότερα πως η Σίτι άλλαξε γνώμη λίγα εικοσιτετράωρα πριν περάσει η διορία για τις χειμερινές μεταγραφές. Οι Άγγλοι αποφάσισαν να περιμένουν το ερχόμενο καλοκαίρι και έδωσαν ελπίδα στον Γκαγιάς. Η οποία ελπίδα άρχισε να χάνεται τον Αύγουστο της ίδιας χρονιάς, καθώς το τηλέφωνό του δεν ξαναχτύπησε…

Μία πρόταση έφτασε στα γραφεία της Βαλερένγκα και δεν ήταν από την Αγγλία, αλλά από την Κύπρο. Ο ΑΠΟΕΛ του Γιώργου Δώνη προσέφερε κάτι παραπάνω από 1 εκατομμύριο ευρώ και τον κάνει δικό του. Ο Δώνης, βλέποντας από νωρίς ότι είχε στα χέρια του μια ιδιαίτερα ενδιαφέρουσα περίπτωση ποδοσφαιριστή, δεν διστάζει να τον περάσει ως αλλαγή στο παιχνίδι με τη Ρεάλ Μαδρίτης, τον Σεπτέμβρη. Ο Ζαχίντ παίζει για περίπου 20 λεπτά, μαζί με τις καθυστερήσεις. Κι όταν επιστρέφει στα αποδυτήρια, μαθαίνει ότι έχιε γίνει κάτι σαν… εθνικός ήρωας στην ιδιαίτερη πατρίδα του, στο Πακιστάν, το οποίο στις 13 Σεπτεμβρίου του 2017 καμάρωσε τον πρώτο πρέσβη του στην κορυφαία διασυλλογική διοργάνωση του ευρωπαϊκού και παγκόσμιου ποδοσφαίρου.

Ο Ζαχίντ θα μείνει στον ΑΠΟΕΛ για δύο σεζόν, προσφέροντας 13 γκολ και 19 ασίστ σε 71 συμμετοχές. Με τον Γιώργο Δώνη στην άκρη του πάγκου, κάνει τις καλύτερες εμφανίσεις της επαγγελματικής του καριέρας, αγωνίζεται στο Champions League, γίνεται πρώτο όνομα στην ιδιαίτερη πατρίδα του, κάνει τους γονείς του να καμαρώνουν για εκείνον και τους Κυπρίους να τον θαυμάζουν, βλέποντας σε κάθε αγωνιστική το «κάτι παραπάνω» από τον Γκαγιάς, ο οποίος αποδεικνύει ότι μπορεί να παίξει σχεδόν σε όλες τις θέσεις από τη μεσαία γραμμή και μπροστά, ότι μπορεί να βλέπει γήπεδο και να μοιράζει τη μπάλα την κατάλληλη στιγμή στον κατάλληλο άνθρωπο, κι όταν πρέπει να εκτελεί. Μοναδικό του ελάττωμα; Όπως αναφέρουν στην Κύπρο, η ψυχολογία παίζει μεγάλο ρόλο στην ποδοσφαιρική του εικόνα. Τον πιστεύεις; Στο ανταποδίδει. Δεν το πράττεις; Δεν παίρνεις το 100% από εκείνον. Ο Γιώργος Δώνης πήρε το μάξιμουμ από τον βιρτουόζο μεσοεπιθετικό, αλλά ο επόμενος κόουτς δεν κατάφερε να συνδεθεί μαζί του.

Γι’ αυτό και το φετινό καλοκαίρι αποφάσισε να τσεκάρει τις επιλογές του, έπειτα από μια μέτρια σεζόν. Ο κόουτς που του έδωσε την ευκαιρία να παίξει σε αγώνα Champions League, απέναντι στη Ρεάλ Μαδρίτης του απηύθυνε προσκλητήριο για τον Παναθηναϊκό, θέλοντας να φέρει στην ομάδα έναν παίκτη που μπορεί να παίξει κάθετα, να κάνει το «απρόβλεπτο» και να βοηθήσει σε πολλούς τομείς του επιθετικού παιχνιδιού. Ο Ζαχίντ είπε το «ναι», τα εμπόδια που φαίνεται να προέκυπταν στις διαπραγματεύσεις με τον ΑΠΟΕΛ ξεπεράστηκαν και ο Γκαγιάς Ζαχίντ έφτασε στην Ελλάδα. Την Τρίτη παρουσιάστηκε και το απόγευμα της Τετάρτης έκανε την πρώτη του προπόνηση στο Όστερμπεκ, μαζί με τον έτερο… νέο του τριφυλλιού, τον Ζοάο Νούνες.

Ο Ζαχίντ ήρθε στην Ελλάδα γνωρίζοντας ότι στην άκρη του πάγκου βρίσκεται ένας άνθρωπος που κάλλιστα θα μπορούσε να τον χαρακτηρίσει μέντορα. Ο Παναθηναϊκός βλέπει στον 25χρονο ποδοσφαιριστή μια μονάδα που μπορεί να φέρει στοιχεία που έλειπαν μέχρι τώρα. Η συμφωνία τους ολοκληρώνεται εν τύποις το επόμενο καλοκαίρι, αλλά μεσολαβούν αρκετοί μήνες, στους οποίους ο μεν Ζαχίντ θα έχει την ευκαιρία να αποδείξει στον Παναθηναϊκό ότι του κάνει και αντίστοιχα, το τριφύλλι να αποδείξει σε έναν πολίτη του κόσμου, σε έναν άνθρωπο που έκανε ολόκληρη Σίτι να ασχοληθεί μαζί του, ότι… εδώ είναι ωραία μίστερ!