«Δυάρι πήραμε, τριάρι πήραμε, ισόγειο πήραμε, ρετιρέ πήραμε, ακραίο πήραμε… ας πάμε και λίγες διακοπές», σχολίασε με τον δικό του χαρακτηριστικό τρόπο ο Δημήτρης Γιαννακόπουλος στο instagram. Σε καιρούς που δύσκολα σηκώνουν την πραγματοποίηση μεταγραφικών «μπαμ» με συχνότητα παρόμοια του παρελθόντος, ο Παναθηναϊκός έκανε όχι μία, αλλά δύο κινήσεις με «άρωμα» ΝΒΑ. Πρώτα ήταν ο Τζίμερ Φριντέτ και λίγες ημέρες αργότερα, ήρθε και η σειρά του Ουέσλι Τζόνσον.

Ένας παίκτης σε εξαιρετική μπασκετική ηλικία (32 ετών) με εκατοντάδες… χιλιόμετρα στα παρκέ εκείνης της λίγκας που αδιαμφησβήτητα θεωρείται ως η καλύτερη του κόσμου. Τα 618 ματς που είχαν το γραμμένο το όνομα του γεννημένου στην Κορσικάνα του Τέξας, φόργουορντ, στο box score -609 στη regular season και 9 στα playoffs- δεν αποτελούν απλά «παραστάσεις», αλλά εχέγγυο για το γεγονός πως η κίνηση αυτή θεωρήθηκε ως μία από τις κινήσεις – ματ του φετινού καλοκαιριού στη Euroleague, η οποία έχει συνηθίσει τα τελευταία χρόνια να αποχαιρετά κόσμο και κοσμάκη για τις ΗΠΑ και όχι να τον υποδέχεται…

Ο Ουέσλι Τζόνσον έρχεται στον Παναθηναϊκό για να ενισχύσει το ρόστερ του και να ανεβάσει την ποιότητα στις θέσεις «2» και «3», με τα scouting report να αναφέρουν ότι έχει τη δυνατότητα να μαρκάρει και αρκετούς αντιπάλους στο «4». Στα 22 λεπτά που είχε ως μέσο όρο συμμετοχής στο ΝΒΑ σούταρε με 40.4% και 33.7% πίσω από τη γραμμή του τριπόντου, ενώ παράλληλα διαθέτει «μπόλικη» αθλητικότητα, τελειώνοντας φάσεις με κάρφωμα και παράλληλα αποτελώντας έναν «βραχνά» στην άμυνα για τους αντιπάλους.

Άρχισε να φτιάχνει το όνομά του παίζοντας στην ομάδα του λυκείου της γενέτειράς του. Οι 23.500 κάτοικοι της πόλης του Τέξας έμαθαν γρήγορα το όνομά του, βλέποντας έναν πιτσιρικά να κάνει all around δουλειά στο παρκέ, μετρώντας 15.2 πόντους, 9.7 ριμπάουντ και 4.3 τάπες ανά παιχνίδι. Οι συστάσεις που τον συνόδευσαν στο κολέγιο ήταν εξαιρετικές, τις οποίες μάλιστα φρόντισε να ισχυροποιήσει στο Syracuse, όπου πέρασε τα δύο τελευταία χρόνια της κολεγιακής του ζωής. Τον Απρίλιο του 2010 σε ηλικία 23 ετών, αποφασίζει να δηλώσει συμμετοχή στο draft εκείνης της χρονιάς, υπογράφοντας deal επιτυχίας με τον ατζέντη Ρομπ Πελίνκα, που είχε γίνει γνωστός μέσω της εκπροσώπησης παικτών όπως ο Αντρέ Ιγκουοντάλα, ο Έρικ Γκόρντον και φυσικά ο Τζέιμς Χάρντεν, ο οποίος μία χρονιά νωρίτερα είδε το όνομά του στο τρίτο pick.

Draft και… φύγαμε για ΝΒΑ!

24 Ιουνίου 2010, Madison Square Garden. Ο τότε κομισάριος του ΝΒΑ, Ντέιβιντ Στερν (ο συμπαθής κύριος που τρία χρόνια αργότερα ανακοίνωσε το όνομα του Γιάννη Αντετοκούνμπο) άρχισε να αναγγέλει τα draft picks. Στο Νο1 ο Τζον Ουόλ, στο Νο2 ο Έβαν Τέρνερ, στο Νο3 ο Ντέρικ Φέιβορς. Και στο Νο4, ο νυν παίκτης του Παναθηναϊκού! Η επιλογή του σε μια τόσο υψηλή θέση, πάνω από ονόματα όπως οι Γκόρντον Χέιγουρντ, Πολ Τζορτζ, Έρικ Μπλέντσο, αλλά και οι γνωστοί μας από την Ευρώπη, Έκπε Ούντο και Κέβιν Σεραφέν, φανέρωσε το πόσο «μετρούσε» σαν όνομα. Προορισμός του η Μινεσότα και οι Τίμπεργουλβς, με τον Τζόνσον να μετρά τις δυνάμεις του ως rookie σημειώνοντας 9 πόντους και 3 ριμπάουντ σε 26 λεπτά συμμετοχής κατά μέσο όρο και highlight την εμφάνισή του κόντρα στους Λέικερς, όπου σκόραρε 29 πόντους.

Τον Ιούλιο του 2012 μπαίνει στο πακέτο του trade με τους Σανς και επιστρέφει στο Τέξας, περνώντας δύσκολες μέρες μέχρι την έλευση του Λίντσεϊ Χάντερ στην τεχνική ηγεσία της ομάδας. Κι αφού έπαιξε σε 50 παιχνίδια εκείνης της σεζόν, παίρνει την απόφαση να υπογράψει μονοετές συμβόλαιο στους Λέικερς. Ο ένας χρόνος έγινε δύο στο Staples Center και το ένα ματς έφερε τ’ άλλο, με το κοντέρ να σταματάει στα 155 παιχνίδια με τους «λιμνανθρώπους». Βάσει στατιστικής, οι δύο σεζόν του στην ομάδα ήταν από τις καλύτερες της καριέρας του στον «μαγικό κόσμο». Κι ύστερα ήρθαν… οι Κλίπερς. Ο Τζόνσον άλλαξε ομάδα, αλλά όχι πόλη, όμως η απόφαση αυτή δεν λειτούργησε υπέρ του, καθώς από τα 59 ματς όπου έπαιξε ως βασικός τη σεζόν 2014-15, έφτασε να μετρά 12 συμμετοχές ως starter σε δύο αγωνιστικές περιόδους (9+3).

Παρόλα αυτά, η σεζόν 2017-18 κύλησε πολύ καλύτερα για εκείνον από πλευράς συμμετοχών, όχι όμως ρυθμού, έως ότου γίνει μέρος της ανταλλαγής με τον Αλεξίς Αζινσά στους Πέλικανς. Στη Νέα Ορλεάνη πέρασε τη μισή χρονιά, ενώ η άλλη μισή τον βρήκε στην Ουάσινγκτον, δίχως να έχει ρόλο. Τον Απρίλιο, οι Ουίζαρντς τον αποχαιρέτισαν και λίγους μήνες αργότερα, άνοιξε ο δρόμος για την Ευρώπη.

Κεφάλαιο «Παναθηναϊκός»

Τα 609 ματς στο ΝΒΑ δεν αποτελούν αμελητέα ποσότητα. Αντ’ αυτού είναι αποδείξεις μιας καριέρας που μπορεί να μην έφτασε τόσο ψηλά όσο φανέρωνε το pick No4 στο draft του 2010, αλλά σε καμία περίπτωση δεν συνιστά αποτυχία. Στα 32 του, ο Ουέσλι Τζόνσον πήρε μια μεγάλη απόφαση, αφήνοντας τη «βολή» του για την Ευρώπη, η οποία τα τελευταία χρόνια έχει γίνει περισσότερο γνωστή στους Αμερικανούς (σε μπασκετικό επίπεδο), αλλά δεν παύει να αποτελεί μία πρόκληση. Άλλα δεδομένα, διαφορετικές καταστάσεις και προκλήσεις, τις οποίες, ο 32χρονος φόργουορντ φάνηκε διατεθειμένος να τις γνωρίσει.

Ο Παναθηναϊκός έκανε την προσφορά του, θέτοντας στο τραπέζι των συζητήσεων το ευρωπαϊκό του πρεστίζ, εκτός από τα χρήματα, την παρουσία των Τζίμερ Φριντέτ, Νικ Καλάθη στο ρόστερ αλλά και το πέρασμα ενός μύθου για λίγους μήνες από τον πάγκο του (Ρικ Πιτίνο), ώστε να αποδείξει στον Τζόνσον πως πρόκειται για μία επιλογή όπου αξίζει και με το παραπάνω να αποτελείς μέλος της. To deal έγινε, το «μπαμ» ακούστηκε και ο Παναθηναϊκός παρουσίασε το νέο του μεταγραφικό απόκτημα, προτρέποντάς μας να… μείνουμε συντονισμένοι. Stay tuned και η συνέχεια θα παιχτεί στο παρκέ…